#112談食材⎪貧窮的本質

幾天前,我看到一個網路影片,講了一個我第一次聽到的新名詞「貧女」、換句話說,也會有「貧男」、「貧老人」,就是小資族再下來一層。小資族是還有小額的資產。貧女或貧男是每個月發完工資,月底前就會花光的人。今天我們想討論的主題⟪貧窮的本質⟫,是2019年諾貝爾經學獎得主中的阿比吉特.巴納吉,以及埃絲特.迪弗洛合寫的一本書。在我們的身邊,其實很難遇見書上所說的那些真正貧窮的人,書中所指的窮人,是指每日收入低於0.99美元的群體,也就是台幣30元。而影片中所說的「貧女」則更像是「落魄貴族」或是「精緻窮」。意思是說:窮的明明白白,也活得開開心心。雖然賺的不多,但並沒有因此而放棄追求精緻,為了自己所嚮往的生活和喜歡的東西變窮。表面上看,一個可能是國家很窮、人們普遍都窮,窮到連自來水都沒有,另一個則是把每個月的薪水都花在了昂貴的奢侈品上,是兩種截然不同的生活水平。然而不管是每日收入不到一美元的窮人,或是「精緻窮」,其實貧窮的本質差異並沒有想像中的大,今天我們我們就來談談。

貧窮直接帶來的問題就是飢餓,甚至我們可能都聽過「全球現在正有10億人,正在挨餓」這樣的宣傳文字。兩位經濟學家實地走訪了多個落後國家,去了解這些地區人民生活,發現真實的情況卻不是這樣。對大多數每天的生活費用少於99美分的人來說,他們似乎並沒有在挨餓。如果他們在挨餓的話,那麼他們就應將自己手中的所有錢都用來買吃的。但是,他們並沒有那樣做。我們對18個國家的窮人生活的調查數據顯示,食品消費只佔農村極度貧困人口總消費的36%~79%,佔城市貧困人口消費的53%~74%。同樣令人驚訝的是,即使是人們花在食物上的錢,也並沒有全部用來增加人們的能量或營養素。當窮人可以多買一點食物時,他們並不注重更有營養。相反,他們會選擇買一些口味更好的、價錢更高的食品。換句話說,好吃比較重要。

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另一方面,其實窮人會挨餓,是因為他們有更重要的事要花錢。倒底有什麼事情,比吃飽還重要?記錄顯示,窮人會花很多錢來辦婚禮,例如印度婚禮的開銷是有名的鋪張。有些國家的傳統則是喪事一定要風光大葬,在非洲一次的喪禮可能就是一個家庭年收入的四成。如果你對非洲的喪禮沒有概念,但你至少應該對「黑人抬棺」的影片有印象。

除此之外,在摩洛哥的一個偏遠山村,經濟學家遇到一個人,說自己吃不飽飯。問他,如果你有更多錢,你會用來幹什麼呢?他說,會用來買更多吃的。但是你能想像嗎?就在訪問的過程中,經濟學家發現這個人的家裡有電視機和DVD播放機。就問他,你都吃不飽,你還買這些?他的回答是:哦,電視機比食物重要。這個沒有什麼難以理解的,再窮的人,也是人,也不是只知道吃飯的動物,他會有超越生活的各種期待,不管是有面子,還是能娛樂。總的來說,就是不讓自己過上無聊的日子。

窮人既然吃飽是沒問題的,那為什麼不多存點錢呢?要回答這個問題之前,你只需要先問自己一個問題:為什麼我們每年都給自己新年新願望,例如定期運動,我們都知道持續運動可以讓我們遠離心臟病,但為什麼你老是堅持不了?心理學研究以「時間矛盾」這個概念來解釋這一類的經濟現象。所謂的時間矛盾,簡單講就是,你立刻馬上要付出代價,但是好處卻只能在未來某個時刻才能看到。

當下的我們是衝動的,很大程度上被感性以及即時的慾望支配。你會這樣安慰自己,反正我現在也沒有心臟病,晚幾天再去運動也是可以的。貧窮的家長可能完全相信接種疫苗的好處,但這些好處只能在未來的某個時刻實現,而費用卻需要今天就支付,當前的這種感覺更令人不愉快。同樣的,我們可能會推遲購買一床蚊帳或一瓶消毒劑,因為我們的錢當前有更好的用途(比如說,有人在街上賣好吃的餡餅)。

為了打破這種慣性,經濟學家經過分組對照實驗,得出一個重要的概念「默認選項」:也就是政府或非政府組織,應將他們認為有利於大多數人的選擇定位為默認選項,如果人們願意的話,他們就會積極地朝這個目標行動。當然,人們有權選擇自己想要的,但要為此而花一點錢。結果,大多數人最終都會選擇默認選項。而過程中給的小小的獎勵(如接種疫苗而贈送的麵粉)只是提醒人們的另一種方式,給了他們一個今天就行動的理由,避免了他們無限期的拖延。

如果,你以為窮人沒有想過要「延遲滿足」,只想著今朝有酒,今朝醉,那你就錯了。經濟學家發現,幾乎在任何一個發展中國家,從市中心開車前往較為貧窮的鄉村地區,令人印象最深的應該就是那些沒蓋完,或是蓋一半的房屋。有的房子四面有牆但沒有屋頂,有的房子有房頂卻沒有窗戶,有的可能只有一兩面牆。如果你問屋主,為什麼這樣蓋房子,他會跟你說:因為我沒辦法一次就把房子蓋好。有很多人,就是賺到錢就買些磚塊或是屋瓦,然後用有空的時間把磚頭砌上。一棟房子可能要蓋上好幾年。為什麼不等存夠錢再一次把房子蓋好?

經濟學家發現這些開發中國家的農夫如果可以使用肥料,可以獲得更好的收成。但農民們為什麼後來沒有使用肥料?大多數人都回答說,在耕種季節到來時,他們手上已經沒有足夠的錢可以買肥料了。問題在於,在豐收至耕種期間,農民們很難存下一點點錢。為家裡存錢很難,因為他們總會有要用錢的問題出現(有人生病、有人需要買衣服、有客人需要招待),人們很難對這些問題說「不」。有個農夫說,他總是收成之後,就提前購買肥料,因為他知道,錢放在家裡根本存不住。他說,只要錢一放在家裡,就總會有事情發生,錢就會被花掉。現在你知道,為什麼房子要蓋上好幾年,因為如果不是有錢就馬上買來磚瓦,然後砌上牆,這些錢根本就存不下來。

我想,講到這裡,你應該已經知道即使在非洲或印度的這些窮人處於極度貧窮狀態,他們幾乎在所有方面都和我們一樣。窮人與我們有相同的慾望和弱點,也並不比我們無知 ,或許正好相反,恰恰因為他們幾乎一無所有,我們常常會發現,窮人在做選擇時會非常謹慎:為了生存,他們都需要成為精打細算的經濟學家。在探討「精緻窮」的議題時,又會有「理財專家」要瞎扯些「低薪高房價」的屁話,聽完我們先前的討論,你就知道這根本就不是這麼一回事。然而,我們和他們的生活依然有著天壤之別,這主要是因為有完善的社會系統在支持我們。在勞退新制中雇主提撥的6%,就是你的「默認選項」,你可以再自提6%,提好提滿。在你發現有這筆錢之前,他就已經被存進你的勞退帳戶中了,現在看起來,就像是一棟只有兩面牆的房子一樣。

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Podcast⟪比爾的財經廚房⟫主持人,本節目榮獲Himalaya最佳人氣財經類節目。Spotify 財經類Top 5 Apple podcast 投資類 Top 5

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